【経済産業省 商業】日本のEEZは資源の宝庫 海のレアメタル、高い採掘技術で国産化前進

2017-10-17 08:40:01


 日本にとって“夢”だった国産資源開発の扉が開かれようとしている。経済産業省と石油天然ガス・金属鉱物資源機構(JOGMEC)が9月下旬、金や銅などのレアメタル(希少金属)を含む海底の鉱石を安定的に引き揚げる実験に世界で初めて成功。2020年代後半の商業化を目指している。日本は海に囲まれ、世界有数の広さの排他的経済水域(EEZ)を持つ。商業化が実現すれば、外交上の弱点補強にもつながる。

 成功したのは、マグマで熱せられた海水が海底から噴き出した際、海水に含まれる金属が冷えて固まってできる「海底熱水鉱床」から鉱石を連続して大量に引き揚げる実験だ。鉱石にはレアメタルや鉄のメッキに欠かせない亜鉛などを多く含むとされる。8月中旬から9月下旬まで、JOGMECなどが沖縄県近海で実施した。水深約1600メートルの鉱床に投入した掘削機で鉱石を直径約3センチに砕き、水中ポンプで引き揚げた。

 重い鉱石を海水とともに目詰まりなく吸い上げるのが課題で、実験では、期間中に数十分間に渡る連続採掘を16回実施し、計16.4トンを引き揚げた。鉱石には7~8%程度鉱物資源が含まれているとみられる。これまでは海底熱水鉱床から鉱石を引き揚げる手段がなく、潜水艇で採掘するしかなかった。

 ◆高い技術力武器

 今回、世界に先駆けて海底鉱石の連続採掘に成功したのは、日本の企業が高い掘削技術を持つからだ。掘削機やポンプは“機械のデパート”とも呼ばれる三菱重工業が手がけた。加えて、海流がある中で船を停止して掘削する高い操船技術もあった。

 商業化には、ポンプの大型化や掘削機の低価格化など技術革新に取り組まなければならないが、かつて油田開発が盛んだったこともあり、もともと技術水準が高く日本は他国より優位だ。経産省はEEZの他海域での資源量などを調査し、18年度に商業化できるかどうか判断する。

 海底熱水鉱床は沖縄県近海のほか、小笠原諸島近海など8カ所で確認されている。沖縄本島から北西に約110キロの海底にある伊是名海穴(いぜなかいけつ)の資源量は740万トンで、このうち国内の年間消費量と同等の亜鉛が埋蔵されているとみられている。

 また、日本のEEZは世界6位の広さで、海底熱水鉱床だけでなく、より深海には、コバルトやニッケル、白金などレアメタルを多く含んだ岩石の集まり「コバルトリッチクラスト」、レアメタルが含まれる球状の岩石「マンガン団塊」など有力な海底資源が存在するといわれている。

 これらには、高性能モーター用磁石の原料となるレアアース(希土類)なども含まれているとされる。本州から約1800キロ離れた日本最東端の南鳥島周辺からはレアアースを含む泥(レアアース泥)も発見されている。

 世耕弘成経済産業相は「日本近海では、国内の年間消費量を上回る鉱物の存在が見込まれている。今回の成功を踏まえて国産資源の開発を進め、わが国の鉱物資源の安定供給体制のさらなる強化を主導したい」と語る。ただ、これらの海底資源の開発を成功させるにはいくつもの壁が立ちはだかる。

 まずは水深だ。比較的浅い海底熱水鉱床でも水深700~2000メートル。マンガン団塊やレアアース堆積物は4000~6000メートル、コバルトリッチクラストも800~5500メートルと深海の底に眠る。採掘機器は海底熱水鉱床でも重要だが、さらに高い耐圧性や密閉性が求められる。

 また、不純物と有用鉱物を分離する「選鉱」の手法が海中鉱物と陸上鉱物では異なるため、海中鉱物に適した選鉱方法を確立する必要がある。国内ではほとんどの鉱山が閉鎖され、かつては鉱山とともにあった選鉱施設がなくなったことも障害の一つだ。

 ◆有効利用は数十年先

 「登山に例えるなら、ようやく装備が整って、登山口に立てたところ」

 経産省幹部はこう打ち明ける。全ての海底資源を有効利用できたとしても、数十年先の未来になりそうだ。

 ただ、国産資源を持つことは、「生き馬の目を抜く資源外交」(関係者)において、有力な交渉材料となる。

 10年9月に尖閣諸島(沖縄県石垣市)沖で海上保安庁の巡視船と中国漁船が衝突。海保が船長を逮捕すると、中国のレアアース対日輸出が停滞した。当時、日本のメーカーは、レアアースを使わないモーターの開発を目指したが、国産資源を持てば対抗できるようになるかもしれない。

 今回の実験成功を受け、経産省幹部は「何はともあれ、1つの壁を越えた感はある」と安堵(あんど)の表情を浮かべる。JOGMECの辻本崇史理事は「海底資源開発の転機になる」と太鼓判を押す。日本は資源がない国ではない。光が届かない海の底に、日本の希望の光が眠っている。(高木克聡)

コメント数 10 *複数のAPIを使いコメント保存しています。

Tam***** 2017-10-17 07:24:31

次々世代の日本は鉱物資源大国になれそうだが、エネルギー資源の方はどうしたらいいかな。。。


lup***** 2017-10-17 08:52:53

日本海の海底には相当量のメタンハイドレートが有るのが確認されてます。

直ぐには難しいのだろうけど?技術が進歩して採算が合えば立派な自前のエネルギーになるでしょうね。

本来は国の後押しが必要なのですが…
国会でも、まだ議題に上がった程度ですね。


gsn***** 2017-10-17 07:24:47

サイクツコストガーサイクツコストガー言われるが、現在当たり前の海上オイルリグかてとてつもない技術や。だから、日本の海底資源も当たり前のように採掘できるようになるよ。
発展しきった後に資源国になれる。
これがどれ程の世界に対するアドバンテージになるか、想像に難くないだろう。


ymf***** 2017-10-17 07:48:34

海外への技術流出を避けるためにも、優秀な技術者を大事にしてほしいね。


kim***** 2017-10-17 07:51:39

高資源、低エネルギー国になれるとよいですね。


hus***** 2017-10-17 08:28:33

歴史的に我が領海ある!


shi***** 2017-10-17 08:35:20

いい事ばかりではない。
その貴重な資源や海域を守るだけの装備や法整備が備わっているのか。
尖閣周辺では配慮という悪習で未だに試掘すらできない。
共同開発の合意事項も無視され資源を盗られ放題。


mil***** 2017-10-17 08:55:47

紅珊瑚みたいに、中国の漁船団に強奪されるかもしれんね。


yam***** 2017-10-17 09:48:28

全部奪われる


kzh***** 2017-10-17 09:49:15

遅い。規模ももっと大きくしないと、
日本政府は何をやっているのか、
どうも日本周辺の資源に消極的ですね。






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